sábado, 17 de mayo de 2014

Exoplanetas que pueden estar hechos de "diamantes"

exoplanetas de diamante
© Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics
A través del desarrollo de un nuevo modelo para estimar la composición de los exoplanetas , los astrónomos de Yale han descubierto que los planetas ricos en carbono , algunos de los cuales podrían poseer enormes cantidades de grafito o de diamantes, pueden ser más abundantes de lo que se pensaba. El estudio ha sido publicado en la revista Astrophysical Journal .

A medida que los planetas crecen, la piscina gaseosa en la que se forman, va cambiando siendo esta la  evolución química que es en gran parte responsable de la composición del planeta . Los astrónomos están particularmente interesados en exoplanetas con composición de carbono, porque esto tiene implicaciones sobre procesos geológicos como las placas tectónicas, pero quizás lo más importante sea las posibilidades de vida.


" A pesar de la relativamente pequeña cantidad de carbono en la Tierra , el carbono ha sido fundamental para el surgimiento de la vida y la regulación de nuestro clima a través del ciclo del carbono - silicato ", dijo el investigador principal, John Moriarty en un comunicado de prensa. "Es una pregunta abierta en cuanto a cómo la química rica en carbono afecta la habitabilidad de los exoplanetas. Esperamos que nuestros hallazgos despierten el interés en la investigación para ayudar a responder estas preguntas.

exoplanetas de diamante
 (Illustration by Haven Giguere)
Algunos de los principales elementos de los que la Tierra está compuesta son el hierro, el oxígeno, magnesio y silicio; por otro lado el carbono sólo constituye alrededor del 0.005% del total. Se cree que los exoplanetas rocosos generalmente poseen una composición similar, mientras que los planetas ricos en carbono podrían contener hasta tres cuartas partes de su masa total de carbono.

Anteriormente, con el fin de predecir la composición de estos planetas, los astrónomos seguían modelos basados en la composición química de los discos planetarios en un momento particular en el tiempo. El modelo desarrollado para este estudio, sin embargo, sigue el disco a medida que cambian con el tiempo.

Los investigadores presentaron dos principales conclusiones en su informe. En primer lugar, se descubrió en los planetas ricos en carbono con discos que contienen proporciones de carbono -oxígeno mayor que 0.8 se pueden formar más lejos del centro del disco de lo previsto. En segundo lugar, encontraron que si la formación de los planetas se produce en las proximidades de una estrella madre, los planetas ricos en carbono se pueden formar dentro de los discos que contienen proporciones de carbono -oxígeno tan bajo como 0.65, lo cual contradice las predicciones anteriores que sugerían que se requería una relación de por lo menos el 0.8.

Según Debra Fisher, una de las autoras del estudio, los resultados ponen de manifiesto cuestiones importantes que siguen sin respuesta; en particular, si la Tierra puede ser considerada un planeta rocoso típico. "Este trabajo amplía aún más la gama de factores que pueden estar vinculados con la habitabilidad de otros mundos", añade.


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