sábado, 15 de marzo de 2014

'Little Foot' se convierte en el austrolopitecus completo más antiguo

Austrolopitecus big foot
Foto: UNIVERSITY OF WITWATERSRAND
MADRID, 14 Mar. (EUROPA PRESS) -

   Después de trece años de excavación meticulosa del esqueleto fósil casi completo deaustrolopitecus llamado Little Foot (Pié Pequeño), científicos sudafricanos y franceses han demostrado de manera convincente que es probable que tenga alrededor de 3 millones de años.

   En un artículo publicado este viernes en Journal of Human Evolution, los últimos hallazgos del profesor Ron Clarke de la Universidad de Witwatersrand y sus colegas refutan afirmaciones anteriores de que estos restos corresponden a un especímen más joven, como resultado de un estudio detallado de la estratigrafía, microestratigrafía, y geoquímica en todo el esqueleto.

   Las cuevas de Sterkfontein de GautengSudáfrica, consiguieron renombre mundial desde 1936 por albergar los hallazgos de un gran número de fósiles del hombre-mono australopithecus. Sin embargo , durante sesenta años, estos fósiles consistían sólo de cráneos parciales y mandíbulas, dientes aislados y fragmentos de huesos de las extremidades. Estas fueron obtenidas por voladura o perforación y rotura del antiguo relleno calcificado de la cueva o por excavación a pico y pala de los rellenos descalcificados más suaves.

   Surgieron preguntas acerca de la edad de estos fósiles, de cómo llegaron a las cuevas, y también de si aparecería un esqueleto completo. Luego, en 1997, Ron ClarkeStephen Motsumi y Nkwane Molefe de la Universidad de Witwatersrand, descubrieron un esqueleto casi completo de australopithecus con el cráneo incrustado en el sedimento calcificado en una cámara subterránea de las cuevas. Comenzaron a excavar cuidadosamente este esqueleto con el fin de entender los procesos que contribuyeron a su conservación.

   Esta fue la primera vez que una excavación de un australopithecus ha tenido lugar en un antiguo depósito calcificado. Durante el transcurso de esta excavación, se hizo evidente que el esqueleto había sido sometido a una perturbación y al colapso parcial en una cavidad inferior y que un fluido calcáreo había llenado posteriormente los huecos formados alrededor de los huesos desplazados.
   A pesar de este hecho, otros investigadores dataron las coladas y afirmaron que dichas fechas representan la edad del esqueleto. Esto ha creado la falsa impresión de que el esqueleto es mucho más joven de lo que realmente es.

   Pero ahora, un equipo francés de especialistas en el estudio de cuevas de piedra caliza han demostrado que las coladas que llenaron los huecos se formaron por una antigua erosión y colapso, y que, por tanto, el esqueleto es más antiguo.

   Pie Pequeño (Little Foot) tiene, probablemente, alrededor de 3 millones de años, y no los 2,2 millones de años que han sido injustamente reclamados por otros investigadores. El esqueleto ha sido totalmente excavado de la cueva y el cráneo, los brazos , las piernas, la pelvis y otros huesos se han limpiado en gran medida.

   El profesor Clarke ha llegado a la conclusión, sobre un estudio del cráneo, que pertenece a Prometeo Australopithecus, una de las dos encontradas en los depósitos en Sterkfontein.

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